Meet Our Teachers: Addressing the Teaching Challenges of the Pandemic

The last year has taught us all to face challenges unheard of and our teachers themselves have learned to adapt and pivot just as quickly as the rest of us. We are so proud of our staff here at Pine Village Preschool and how they’ve been able to support our children and families throughout the pandemic. Recently, El Planeta newspaper reached out to us to hear firsthand stories from our teachers about how they’ve navigated this pandemic and what teaching challenges they’ve had to face. We are happy to share these interviews on our blog today!

Nancy Ayala, Pine Village Preschool Teacher

What have been the biggest challenges of teaching kids in these difficult times?

Mi salón de Kindergarten está dividida en 2. Una parte es el aprendizaje en persona conmigo mientras que la otra mitad de la clase está haciendo el aprendizaje remoto en línea. Es increíblemente desafiante administrar ambos al mismo tiempo y al mismo tiempo asegurarme de que todos obtengan lo que necesitan de mi. La primera semana, el plan de estudios se basó en que los niños entendieran por qué las cosas no eran “normales” y por qué tenían que mantener sus máscaras puestas en todo momento. Pudieron hacer preguntas y compartir cómo se sentían todos, lo que ayudó enormemente. No se sentían solos en su miedo. Los niños de 5 años son increíblemente inteligentes y entienden que se toman precauciones en el salon por la salud y la seguridad de todos, pero la parte más difícil para mí es ver que los niños no pueden interactuar como “normalmente” lo harían durante cualquier otro año escolar. Los niños normalmente están emocionados de estar en persona con su maestro y compañeros de clase con quienes establecen conexiones … estar en el patio de recreo aprendiendo habilidades sociales y motoras ahora están sentados en el mismo asiento durante horas frente a una pantalla aprendiendo a usar sus computadoras y iPads. Otra parte desafiante es no poder usar ciertos materiales del salon por precaución. La parte más difícil para los niños es aprender a autocontrolarse. Son niños y quieren mover el cuerpo y aprender jugando . Los maestros han aprovechado la ocasión para hacer que las clases en línea sean lo más interactivas posible para este rango de edad.

Please share a favorite anecdote from teaching in this challenging environment.

Una anécdota de la enseñanza en este entorno desafiante es desde el comienzo del año escolar. Todos nos paramos a una distancia segura en el patio de recreo y nos bajamos la máscara para poder ver la cara de todos por primera vez y la emoción en el aire fue algo indescriptible.

Jannia Brunson-Perez, Regional Director at Pine Village Preschool

What is your experience teaching?

Tengo más de 20 años en el campo de educación temprana.  Empecé en un salón de 9 niños de 2 años de edad.  También fue maestra preescolar y de prekinder.  La mayoría de me carrera ha sido en el lado directivo de colegios preescolar y hogares infantil.  Nací en Costa Rica pero fue criada en Chelsea.  Mi mamá es de Costa Rica y me papá de Puerto Rico.  Estudié mi primaria en las escuelas de Chelsea y estudié en un colegio vocacional.  Después de graduarme obtuve mi título de educación en Salem State University.

What have been the challenges of teaching kids in these difficult times?

El año pasado cuando cerramos por la pandemia hicimos zooms con la familias para mantener el contacto con los niños y familias.  Mucho ha cambiado en estos tiempos difíciles.  Nos hemos tenido que adaptar a las nuevas regulaciones que pone EEC (Department of early education and Care)  para manter la seguridad de todos.  Aunque pone más responsabilidades, también hemos aprendido mucho y no ha bajado  la calidad que le podemos proveer a los niños y familias.

And what has been the most difficult for the students?

Honestamente los niños se han adaptado muy rápido a tener que usar mascarillas, que los papás no puedan entrar a sus salones, y no poder compartir algunos materiales.  Lo que más cuesta es la cuarentenas cuando alguien da positivo de  COVID y no poder compartir con otros salones.  Los niños están felices de poder estar en la escuela jugando.  En muchas ocasiones dicen “Tenemos que usar mascarillas para que estemos saludables y poder venir a la escuela a jugar con los amigos.”

 Marina Ituarte, Community Director

What is your experience teaching?

Mi nombre es Marina Ituarte y soy la Community Director en Pine Village. Tengo 40  años de experiencia en educación y he sido maestra desde prescolar hasta Universidad. Soy originaria de Mexico y vivo en Estados Unidos desde hace 25 años y en Boston desde el 2009. Mi formacion en educación es primero maestra de educación prescolar, licenciatura en Pedagogia. Maestria en Terapia de Grupo y Desarrollo Humano (Mexico D.F) y Maestria en Liderazgo y Administracion de Instituciones Educativas.: Nova Southeastern University.

What have been the challenges of teaching kids in these difficult times?

En Pine Village creamos en Septiembre del 2020 un programa que llamamos Bilingual Beginners para apoyar a los niños que entraban al Kindergarten Híbrido en el Sistema Público y que necesitaban apoyo en la transición y que además tuvieran actividades en la tarde que no fueran online.  

And what has been the most difficult for the students?

Las dificultades que las directoras y maestras han compartido durante estos meses son:

  1. Dificultad de concentración de los niños teniendo un período tan grande de clases online.
  2. Dificultad para niños que su horario cambia a diario y no hay consistencia en sus actividades.
  3. Coordinación de las maestras de Pine Village que están siendo responsables de este programa; pues los niños tienen totalmente diferentes horarios  de acuerdo a la Sistema Público que los niños pertenecen.
  4. La importancia de que las maestras del colegio público se contacten con nuestras maestras para compartir informacion de horarios, actividades y problemas con anticipación para ayudar juntas a los niños.
  5. Anecdota: Hay un niño que solo habla español, se mudo de Puerto Rico y tiene todas sus clases en inglés. Le ponen una traductora en sus online clases pero no le traduce todo lo que dice la maestra solamente las actividades que tiene que hacer. Por supuesto el niño no entiende nada de la lección y no sabe cómo hacer las actividades . Esto provoca una enorme frustración y comportamientos disruptivos en el salón. Estamos buscando soluciones para que lo cambien a un colegio con programas de EASL para que realmente pueda aprender.

Peggy Kuhs, Social Emotional Coach

What is your experience teaching?

 Hola, Mi nombre es Peggy Kuhs. He sido maestra los últimos 23 años, 15 años en Venezuela como maestra de Kindergarten en un colegio internacional y 7 aquí en Boston trabajando como maestra y ahora como Social emotional Coach en Pine Village. nací en Alemania, pero me crie en Venezuela, llegue a Boston hace ya casi 8 años. Tengo un BA. en educación Preescolar, además de varios cursos en psicología Positiva y educación Bilingüe, actualmente estoy en proceso de culminar mi Máster en educación.

Did the school have to transition to online classes?

 Recién comenzada toda esta situación con la Pandemia del Covid-19, las maestras hicieron varios Zoom con los niños de sus salones para mantener el contacto, seguir con el español y la conexión con sus niños, pero mas formalmente hicimos una transición a un programa Online en septiembre cuando se abrió el Bilingual Beginnings con niños que ya están asistiendo a las escuelas públicas y con alumnos de Pine Village.  Es un programa hibrido en el que los niños asisten presencialmente a Pine Village, pero se conectan de manera remota a sus clases con la asistencia de las maestras en el salón.

 What have been the challenges of teaching kids in these difficult times?

Ha sido una transición interesante, es difícil para muchos niños adaptarse a esta nueva realidad, los niños necesitan interactuar y socializar, el movimiento es parte importante de ellos y estar sentados frente a una pantalla escuchando una lección y llevar a cabo actividades que muchas veces no entienden es un reto muy grande para muchos.

A muchos les cuesta concentrarse, prestar atención, conectar con la actividad y pero creo que lo más difícil para estos niños ha sido adaptarse a la falta de socialización e interrelación con su compañeros y maestros, adaptarse al distanciamiento social.

What has been the most difficult for the students?

Adaptarse a este nuevo proceso de aprendizaje y manejarse dentro de los parámetros de trabajar mas independiente ya que están ellos solos frente a una pantalla, además de todo lo que implica en su atención y concentración.

How has it specifically affected the Latino student?

Para muchos niños que no dominan muy bien el Ingles este proceso es aún más desafiante, porque además de prestar atención y concentrarse deben tratar de entender lo que se les esta explicando en un idioma que no dominan, esto exige cognitivamente mucho mas de ellos y el desgaste emocional es mayor además de la frustración, lo que posteriormente incide en comportamientos disruptivos y etiquetas en las escuelas. Tener un sistema de apoyo para ellos es no solo importante, es primordial. Un sistema Bilingüe que les provee a con herramientas para comprender las exigencias.

Karen Saldarriaga, Teacher at Pine Village Preschool

Soy de Medellin, Colombia hace 22 anos vivo en Estados Unidos, estaba radicada en Nueva York, pero cuando llego la Pandemia decidí mudarme a Boston junto con mi esposo con el fin de estar  mas cerca de mi familia. Estoy trabajando con niños  hace 11 anos, soy profesora de PreK en Pine Village Preschool  y tengo un grupo de 11 ninos, entre edades de 3 a 5 anos.

What have been the challenges of teaching kids in these difficult times?

Un desafio grande ha sido la limitación de materiales porque ya no se nos acepta usar muchas cosas por el cuidado que debemos tener con el entorno, el hacer entender a mis estudiantes el contacto físico y cuidado extra que se debe de tener en todo momento.

Algo muy duro para mi, es el saber que no puedo abrazarlos de la manera tradicional ni tener un acercamiento mas grande con ellos, soy una profesora de afecto y de dar mucho amor para mi es la mejor forma de llegarles a los niños, de hacer y crear un ambiente de amor.

Personalmente siento que toda esta situación ha hecho que los niños a esta edad despierten o maduren de una forma rápida, verlos y saber que tan simple el hecho de ir al parque y no poder jugar de la forma tradicional, con juguetes, poderse agarrar de la mano o abrazarse sin tener que preocuparse por la mascara de alguien o de ellos mismos o que su mejor amigo no pueda ir a casa de visita a tener un día de juego porque sus papas no lo permiten, por el miedo que da del contagio, esto a reprimido y encerrado aun mas a nuestras familias. Bueno, la epoca de los Días Festivos fue muy dura, no solo lo digo con mis estudiantes, si no como mencione soy una maestra con mucho afecto y me gusta demostrarlo con abrazos y risas etc, saber que este ano no pudimos abrazarnos, que ellos tuvieron detalles conmigo y yo simplemente les pude mostrar un abrazo cruzando mis brazos, como muestra de agradecimiento, fue algo muy duro, incluso hasta con mis compañeras de trabajo, que con el tiempo se vuelven como familia. Deseo que toda esta situación mejore pronto

Please share a favorite anecdote from teaching in this challenging environment.

Normalmente acostumbro a decirles pequeños secretos a mis estudiantes para hacerlos sentir un poco especiales, con mensajes como “prefieres esto u otra cosa, quieres ser mi ayudante de fila o del calendario etc”  una mañana recuerdo que era  el tiempo de la fruta y no me di cuenta que mi mascara estaba debajo de mi nariz, y al entrar a salón uno de mis estudiantes se levantó de su silla rápidamente, me cogió de la mano y me dijo “Maestra necesito decirte un secreto” rápidamente le dije, dime y me dijo “recuerda que debes de tener tu mascara siempre por encima de la nariz” jaja le agradecí por su gesto y me dijo levantado su pulgar, para eso somos AMIGOS … es lago que nunca olvidare . Algo muy especial que rescato de mi trabajo como profesora de PreK en Pine Village es ver la satisfacción y aprendizaje que tienen mis niños cada ves que tenemos un tema nuevo, ver sus reacciones cada mes con los temas que escogemos y cada semana  al realizar las actividades y proyectos nuevos es muy satisfactorio como maestra ver como aprenden y les gusta, escuchar a los papas de lo felices que llegan a casa hablando de las cosas que hacen en clase y lo mucho que disfrutan las clases, a pesar de todo lo que esta pasando siempre tratamos de hacer lo mejor que podamos para que ellos nuestros alumnos pasen un tiempo feliz.

Nayka Castillo, Teacher at Pine Village Preschool

Yo enseno a niños de 4-5 anos pre-kindergarten. Nací en Hato Mayor del Rey, Republica Dominicana, en un pequeño pueblo en el este y llegué a Boston en 1990.

En estos tiempos tan difíciles e inestables ensenar ha sido difícil. Una de las cosas que se ha hecho más difícil para mi es no poder besar y abrazar a mis hermosos niños, la cantidad de niños que pueden juntarse en las áreas de aprendizaje, no poder hacer “el tiempo del circulo” de la misma manera y no poder usar la mesa sensorial.  A los niños veo que se les ha hecho difícil el distanciamiento, tener que esperar para usar un juguete, ya que hay que desinfectarlo después de cada uso y también usar las máscaras al principio, aunque ahora ya están acostumbrados.   Una manera que afecto a mis niños el no tener una mesa sensorial en mi salón de clase, fue que puso a mis niños a jugar más con el agua del lavamanos del salón y a buscar estimulación sensorial cuando salíamos al parque.

 Una anécdota que me parece bonita para mí por la importancia de tener una mesa sensorial para el desarrollo de los niños es que decidí hacer una cajita sensorial para cada niño del salón. El primer día que entregue a cada niño su cajita,  los niños estaban super emocionados y querían pasar todo el día jugando.

Parenting in a Pandemic: SEL Tips for Parents and Kids

As we start to see the light at the end of the tunnel, we as parents are still knee-deep in parenting during the pandemic. At Pine Village, we understand how difficult it is to explain to toddlers and preschoolers who may not be able to wrap their minds around what is happening. Dealing with kids on top of how we, ourselves, are feeling, can be very difficult. As you know, we put a big emphasis on SEL (Social/Emotional Learning) for both adults (with our teaching staff) and in our teaching approach with children. So we’ve asked two of our directors to share some SEL tips for parents and kids as we make our way through the pandemic.

Thank you to Britni Raymond, the director of our West Newton location and Johan Valladares, the director of our JP South St. location who participated in our Q&A.

What are some ways parents can help explain the pandemic to toddlers?

Johan Valladares: Being honest. I know we don’t want to transfer our fears to kids and talk about pandemics or catastrophes of any kind, but they are watching and listening to everything. We need to talk with them obviously with a simple vocabulary. For example, you can say that in this moment there is a virus that is making people sick, and we need to care ourselves in order to care for our loved ones. You can tell them that every person is a little superhero and that by washing our hands and wearing our masks we are saving a lot of lives.

What are some ways parents can ensure their child gets enough social interaction and engagement during the pandemic?

Johan Valladares: It’s important to keep them busy. To have a schedule and a routine. The few months that schools have been open demonstrated that as long as we stick to the public health and safety guidelines, for some reason being around children is safe because they do not appear to be as vulnerable to get sick as adults. Sending children to the childcare/school, having a nanny share, or just having some socially distanced play dates with some friends make a huge difference in their social and emotional skills.

What can a parent do if they feel as though their child is getting anxiety from pandemic issues?

Johan Valladares: Be honest and talk with love. Children understand a lot. They are little human beings, and we need to understand that and give them the importance that they deserve. They are always listening to everything that we talk about with them and with others. We need to be careful to avoid transferring our fears, anger and despair to them. Not all is just black and white. There are so many colors. Show them the positive things that this pandemic has brought such as more time to be in family, the opportunity to see them grow up. How the world finally took a little vacation in the quarantine and finally took a break from the smoke, congestion, traffic and more. Talk about how the pets are happy having their family at home with them. There is a lot of shine to share with them. If for some reason you feel that the anxiety is out of control, call your doctor and ask for help.

How can parents stay calm while parenting a toddler and preschooler during the pandemic?

Britni Raymond: Talk to other parents who are going through the same thing. It’s important to know that they are not alone in this. We are all going through it together. Take time for yourself even if it’s just a minute to take a deep breath and self-regulate. Children can sense our energy so it’s important that we don’t project our stress or anxiety on to them. Plan Zoom nights to connect with friends or family members. Talk about how you’re feeling.  Get creative at home! Plan date nights in, like order take out and a movie. If possible, go outside for a walk and try to think about what you are grateful for and the positive things in your life.

What other tips do you have for parents to combat their own anxiety and not pass that anxiety onto their kids during this time?

Johan Valladares:  Breathe. This is a year for work in ourselves and in the inside of our bodies. Take a break. Being mindful is really important. We need to remember that we are here and now, that means that we need to think about and be grateful for what we have in this moment, tomorrow is other day and another opportunity. Try to be positive in front of the kids, not just with this pandemic; they are learning how to act to many situations, and you are the model. It’s important to have your own time. Just for you–go and take a relaxing bath, read a book, learn a new hobby, whatever that you decide to do just be happy and enjoy. You are going to transmit that feeling to your children and they are going to remember that.

Do you have recommendations for children who missed out on a year of preschool due to the pandemic. Should parents be worried they are falling behind in their learning?

Britni Raymond:  Parents should not be worried about preschoolers falling behind in learning. Right now I think everyone’s focus is just to support children and let them have fun and not feel all of the uncertainty of the world on their shoulders. It’s a challenging time for everyone including these kids. They will get the chance to gain all of the academic knowledge in years to come. The most important thing now is their social/emotional development, and making sure they can express their feelings and emotions safely; allow them be kids and just have fun.

What practices does Pine Village put into place for Social/Emotional Learning in their schools to help kids during the pandemic?

Britni Raymond: We use a lot of Conscious Discipline techniques. For example, each classroom has a “safe place” or “safe area.” It’s a place in the classroom where the children can self-regulate their emotions and solve problems by being conscious of their thoughts and discover why they are feeling that way. We also have pictures of different emotions we often use to help children identify how their feeling and why their feeling that way.

What other resources can you recommend for parents on this topic?

Johan Valladares:  The American Psychological Association has free books in many languages that you can download for free. The resources help parents to explain the Covid pandemic to their little ones. Their link is  https://www.apa.org/pubs/magination/covid-19-help-kids-cope

You can also learn about Conscious Discipline and how this would help your kid to express and control their emotions. In addition, this will also help you to be aware of the present and how to control your fears. Learn about how to resolve problem, connect with your child and more. Their link is  https://consciousdiscipline.com/


Announcing Pine Village Kindergarten

As we look ahead to the 2021-22 school year, we thought a lot about our programming and needs of our families. Due to the overwhelming demand last year and continued interest, we’ve decided to launch a Pine Village Kindergarten program, which will be held in our Brighton and Jamaica Plain – South Street locations.

Our school day kindergarten program extends our PreK curriculum and prepares children for success in first grade and beyond. Our fun, engaging curriculum allows children to explore and discover their interests while learning academic essentials.

The schedule will follow our annual Pine Village Preschool calendar, starting on September 8th, 2021 and run through June 24, 22 with an 8am-3:30pm school day and after school care available until 5:30pm. Children must be 5 years old be September 1st.

Pine Village Kindergarten students learn through the Boston Public Schools Focus on K2 curriculum. Focus on K2 was written to help teachers promote children’s creativity and their abilities to collaborate, communicate and think critically. It was written to develop essential literacy and numeracy skills. It was written to connect children with their city. It was written to give K2 students the adventure in learning they deserve. Our curriculum includes BPS assessments and report cards.

The school day will incorporate our core values of love, laughter, learning and language and focus on full Spanish immersion, along with Spanish and English literacy. The K2 curriculum will be broken down in the following themes: Our Community, Animals and Habitats, Construction and Our Earth. Each day will bring new adventures in learning and personal development. We will integrate this program with Pine Village Preschool, including participation in all community events, filed trips and independent playground time.

If you are interested in your child attending this program please fill out an inquiry form here: https://pinevillagepreschool.com/contact-us/request-information/

We thank you as always for your support and look forward to serving you and your families school needs this year.